Results of the German counterattack and its trascendence.

Nevertheless, the booty gained was scanty. Von Manstein declared that there were approximately 23,000 dead Soviet soldiers and 9,000 captured Soviet soldiers. The materiel captured were approximately 615 tanks (probably largely recovered), 354 campaign guns, 69 anti-aircraft pieces and more than 600 machine guns and mortars. It was not possible to encircle the enemy and Soviet soldiers took advantage of this by leaving the heavy equipment and retreating. Von Manstein said that, because the extreme cold, his soldiers were bunched into small, tight groups, leaving wide spaces and lines in his rearguard, without effective cover. This partly happened because they were elite troops and because the war was without mercy.


At the beginning of March, 48th panzer Corps pressed toward the east of Kharkov and the SS panzer corps of General Halder was entrusted with recovering the long-suffering city for the Germans.

At the middle of the month, the Germans had a defensive resistant front from Tangarov to Belgorod, supported on the Mius and the Donetz. They also possessed in the south of Russia sufficient mobile reserves to push back possible Soviet operational breaks in the zone.

As late as 1944, the Soviets had 26 tanks Corps and 11 mechanized Corps. Part of them joined together to form 6 tanks Armies. Each of which had two tanks corps and a mechanized corps (bigger and more balanced inn infantry and artillery). Some mechanized Corps joined a cavalry Corps, forming a great unit similar in capacity to the tanks Army but with fewer armored vehicles and more mobility in areas of difficult transitability (marshes, mountains, woods). These were used to exploit the break in the swampy areas of the south of the Soviet Union, as that of the Pripet river in the north of Ucrania. Although never coexisted more than two or three in the order of battle of the Soviet Army.


The destruction of 6 tanks Corps of the Southwest Front (especially equipped with mobile forces) and dismantled them from their “support masses, was an especially prominent, profitable and low cost operation for the Germans.

In addition, in its advance toward Kharkov between March 1st and 5th, the SS and 48º panzer Corps smashed from its flank and rearguard the Soviet 3rd tanks Army, led by general Pavel Semjonovic Ribalko. This Army was launched to relieve the forces of 6th infantry Army and had continued advancing toward Kharkov. This city that was by then, attracting all the attention and efforts from both sides.

As poor results and large losses mounted for the mobile Soviet forces, pessimism also grew in Stalin, who asked Sweden to mediate in seeking a solution to the war with Germany.

Nevertheless, the advance on Belgorod, outlining Kursk’s projection inside the territory occupied by Germany, sealed the aim for Germanys strategic summer Campaign. After all these events had passed, the strategic initiative returned to the Germans at the level of the theatre of operations.

But, beginning on July 5, delayed in relation with the victories of Von Manstein, their action gave the Soviets time to extensively strengthen themselves, to establishfortified regions” at the front level, and to assemble and organize a powerful counterattack force in the north and south of the projection. The allied landing in Sicily on the 10th of July, aborted the Wehrmachts already disastrous Operation Citadel. The Germans would never recover the strategic initiative on the Eastern Front.


Was it possible to avoid what happened to the Popov group and, thus, to the Soviets strategic plans for its 1942 winter campaign and to the Soviets strategic initiative, at least in the Southern theatre of the Soviet Union?

It was possible.

We have observed, in parallel and in a very second plane with some key facts, the getting absorbed (to get very much in), the delight (to be delighted with) and the fixation (to do without other rational arguments) of Stalin, in relation with the results that he promised himself with the impelled operations by the mobile corps of the Southwest Front of general Vatutin.

General Vatutin, one of the best field chiefs of the Soviet army, died before his time at hands of Ukrainian (anti-Soviet) guerrillas, only participated in this in a minor degree. Still, the delegate of the Stavka in charge of these crucial operations (Zhukov, Vasilevsky?) remembered him the transcendence that for the Supreme Commander and for the Soviet people they had.

A little time ago, Hitler also fixated on Stalingrad. This fixation led him to squander the capacity of his best Great Unit (the 6th infantry Army of general Paulus—yes, without the aristocratic Von) in a street struggle and a force-to-force confrontation. Their enemies were arranged on a static defense. A position that they were better able to defend and maintain than were the Germans, in the gigantic steel and cement fortress that was Stalingrad.Fight in which was not counting the German superb capacity of operational movement, which reduced the effort done to a confrontation between man vs. man and machine against machine. And, thus, causing a terrible attrition to the combat and movement capacities.

We can discuss about the strategic mistakes of high chiefs. As the line of communications (branched out) is so crucial, it is necessary to protect it adequately. But this fact is obscured and blurred by the desires of commanders.

What are the possibilities of defense for the advance sector that contains the communications line?

Independently of the advance deployment of mobile groups and their support mass (which must include the securities elements adapted for marches in enemy areas), «advanced detachments» must be brought forward.

These will be integrated by 15-30 % of the forces that bring them forward and will possess sufficient operational movement and combat capacities. The time it takes for the main group to join them is a function of the transitability of the terrain and of the capacities and intentions of the enemy in the operations zone. Its mission in defensive operations is to be used asstable hinges” between the deployments of Great units, facilitating and protecting the movement of forces and supplies between them.

If the mass of support is too slow for the mobile group to continue advancing at a reasonable rate, it will end up lengthening dangerously the distance between the units and their support. This situation is very vulnerable to a mobile assault by the enemy from the depth of his zone and the sector of advance would be under threat of being cut, depending on the means and intentions of the enemy. This probability would require that amechanized group” be placed between the mass of support and the mobile group to reduce the distance between all three deployments and reducing reaction times to respond to a crisis. This would reasonably stabilize the sector of advance after the mobile group.

The mission of the mechanized group, which has less capacity for operational movement than the mobile group, will be to carried out thesector mobile defense”. And will last until the forces of the mass of support arrive to relieve it. The anti-aircraft and antitank defense plan, the centralization of reserves and the defense of key points of the area, by means ofdelay positions” and together with necessary heavy fire support, will be characteristic of the fight to stabilize the sector.

That is to say, it is necessary to sacrifice speed for safety to consolidate the stability of the sector of advance in enemy territory. A territory that does not need to be all occupied in force. Because would be defended by a mobile defense for a limited period of time. Taking disproportionate risks would be reckless and would put men, materiel and the operation in danger.

But, men (in this case, Hitler and Stalin are two examples) continue to make mistakes when faced with such circumstances







Resultados del contraataque alemán y su trascendencia.

El botín fue, sin embargo, escaso. Von Manstein declara unos 23.000 soldados soviéticos muertos y unos 9.000 capturados. En material fue bastante mejor: se capturaron unos 615 tanques (probablemente en gran parte por recuperación), 354 cañones de campaña, 69 piezas antiaéreas y más de 600 ametralladoras y morteros. Recordemos que no se podía conseguir un cerco (por más que von Manstein se disculpe de ello, aludiendo a que, debido al frío, sus soldados se agrupaban en los núcleos de población para pernoctar, dejando amplios espacios y líneas sin cubrir) y que los soldados soviéticos abandonaban el equipo pesado y se retiraban. Esto ocurría en parte porque eran tropas escogidas y, en parte, porque la guerra era sin cuartel.


A primeros de marzo el 48 cuerpo panzer presionó al este de Kharkov y el cuerpo panzer de las SS (general Halder) se encargó de recuperar la sufrida ciudad para los alemanes.

Para mediados de mes, los alemanes tenían un frente defensivo resistente desde Tangarov a Belgorod, apoyado en el Mius y el Donetz. Y contaban en el sur de Rusia con reservas móviles suficientes para rechazar posibles rupturas operativas en la zona.

Podemos indicar ahora que en 1.944 los soviéticos tenían 26 cuerpos de tanques y 11 cuerpos mecanizados. Parte de ellos se integraban formando hasta 6 ejércitos de tanques: integrado cada uno por dos cuerpos de tanques y un cuerpo mecanizado (mayor y más equilibrado en infantería y artillería), generalmente. Algunos cuerpos mecanizados eran unidos a un cuerpo de caballería, resultando una gran unidad parecida en capacidad al ejército de tanques, pero con menos blindados y más movilidad en terrenos de difícil transitabilidad (pantanos, montañas). Éstos fueron empleados principalmente para explotar la ruptura en los terrenos pantanosos del sur de la URSS, aunque nunca coexistieron más de dos o tres en el orden de batalla del ejército soviético.


Por ello, la destrucción de los 6 cuerpos de tanques del frente del suroeste (especialmente equipado en fuerzas móviles para esta operación), al desarticularlos de sus masas de apoyo, fue una operación especialmente destacable, trascendente, provechosa y muy poco costosa para los alemanes.

Además, en su avance hacia Kharkov, los cuerpos panzer de las SS y 48 aplastaron sobre la marcha al 3er. Ejército de tanques del teniente general Ribalko entre los días 1 y 5 de marzo. Éste había sido insertado buscando aliviar a las fuerzas del 6º ejército de infantería y había continuado avanzando en la profundidad hacia dicha ciudad, que atraía entonces todos los esfuerzos de ambos bandos.

Ante todos estos resultados de las fuerzas móviles soviéticas y sus proporcionalmente gravísimas pérdidas, no son de extrañar el brusco pesimismo y el cambio de actitud de Stalin, buscando temporalmente la mediación de Suecia en la guerra.

Sin embargo, el avance sobre Belgorod, perfilando el saliente de Kursk dentro del territorio ocupado por Alemania, selló el objetivo de la campaña estratégica de verano del ejército alemán. Era el momento en el que los acontecimientos precitados le habían devuelto la iniciativa estratégica a éste, al nivel casi del teatro de operaciones.

Pero el inicio el 5 de Julio de dicha campaña, por retrasada con relación a los triunfos de von Manstein y por evidente, concedió tiempo a los soviéticos a que se fortificaran extensamente, estableciendo regiones fortificadas al nivel de frente, y a reunir y organizar una potente fuerza de contraataque, al norte y al sur de dicho saliente, integrada por varios frentes o grupos de ejércitos. El desembarco aliado en Sicilia el día 10 del mismo mes abortó el ya desastroso resultado de la operación Ciudadela para la Wehrmatch. Nunca recuperarían más los alemanes la iniciativa estratégica en el frente oriental.


¿Es posible evitar lo que le ocurrió al grupo Popov y con él a los planes estratégicos soviéticos de la campaña de invierno de 1.942 y a la iniciativa estratégica soviética, al menos en el teatro del sur de la U.R.S.S.?

Es posible.

Hemos observado, en paralelo y en muy segundo plano con los hechos clave, el engolfamiento (meterse mucho en…), el regodeo (deleitarse con…) y la fijación (el prescindir de otros argumentos sensatos) de Stalin, en relación con los resultados que se prometía con las operaciones impulsadas por los cuerpos móviles del frente del suroeste del general Vatutin.

Probablemente el general Vatutin, uno de los mejores jefes de campo del ejército soviético, malogrado a manos de guerrilleros ucranianos libres (antisoviéticos), participaba en mucho menor grado de ese encantamiento. Pero también probablemente el delegado de la Stavka para esas cruciales operaciones (¿Zhukov, Vasilevsky?) se encargaba eficazmente de recordarle la trascendencia que para el Comandante Supremo y para el pueblo soviético tenían aquéllas.

Hitler con poco espacio de tiempo de separación, tuvo también una gran fijación en Stalingrado, que le llevó a dilapidar la capacidad de su mejor Gran Unidad (el 6º ejército) en una lucha callejera de empujes compensados, en una confrontación de fuerza contra fuerza. Con sus enemigos dispuestos a la defensa estática, para lo que estaban mucho mejor dotados que los alemanes, en la gigantesca fortaleza que supone una ciudad. Lucha en la que no contaba para nada la excelente capacidad de movimiento operativo alemana y su virtuosismo en la maniobra operativa dislocante. Lo que reducía el esfuerzo a una terrible atrición de hombre por hombre y máquina por máquina. Donde la búsqueda de la decisión, como un espejismo siniestro, se tragaba toda la capacidad de combate que sucesivamente se iba empeñando.

Si la línea de comunicaciones (ramificada) es tan crucial, es necesario protegerla adecuadamente. Pero esta verdad de perogrullo, la opacan y la difuminan los deseos de los hombres de más mando.

Veamos posibilidades de defensa del sector de avance que contiene dicha línea.

Independientemente de los dispositivos de avance que adopten los grupos móviles y su masa de apoyo (el grueso de las fuerzas), que deben incluir los elementos de seguridad adecuados para las marchas en terreno enemigo, todos deben adelantar “destacamentos avanzados”. La misión general de un destacamento avanzado es vencer pequeñas resistencias tácticas, ocupar por adelantado posiciones clave de cruces, puertos de montaña, desfiladeros, garantizando a todo su “grupo” el pleno empleo de su capacidad de movimiento operativo.

Éstos estarán integrados por un 15-30% de las fuerzas que los destacan y contarán con capacidades de movimiento operativo y de combate suficientes. Su distancia al grupo que lo destaca será función de la transitabilidad del terreno y de las capacidades e intenciones del enemigo en la zona de operaciones.

Su misión específica en la defensa citada es la de servir de “goznes estables” entre los despliegues de las grandes unidades, facilitando y protegiendo los movimientos de fuerzas y los abastecimientos entre ellas.

Si la masa de apoyo es demasiado lenta para seguir razonablemente al paso del “grupo móvil”, se terminará alargando peligrosamente el espacio y la distancia del sector de avance de aquél, donde el destacamento avanzado actúa. Éste sería entonces muy vulnerable a un ataque móvil del enemigo desde la profundidad de su zona operativa y también el sector de avance estaría muy amenazado de un corte más o menos duradero y estable, ocurriendo estas operaciones en función de los medios e intenciones del enemigo.

Esta probabilidad exigiría interponer, además, un “grupo mecanizado” entre dicha masa de apoyo y el grupo móvil, que reduzca la distancia entre los tres despliegues en función de sus distancias operativas o tiempos de reacción y que estabilice razonablemente el sector de avance tras el grupo móvil.

La misión del grupo que llamamos mecanizado, menor en medios con capacidad de movimiento operativo que el grupo móvil, será la defensa móvil de dicho sector de avance y durará hasta que las fuerzas de la “masa de apoyo” le alcancen y se organicen para sustituirle. El plan de defensa antitanque y antiaéreo, la centralización de reservas y la defensa de puntos clave del terreno, mediante posiciones de retardo, junto con el necesario apoyo artillero, serán las características de su lucha por la estabilización del sector de avance.

Es decir, se debe explotar sacrificando velocidad por seguridad suficiente, en forma, si no de consolidación, sí de estabilidad del sector de avance en territorio enemigo, que no necesita ser ocupado en fuerza, como hemos visto. Un riesgo desproporcionado y aceptado, sugerido por los cantos de sirena de la insensatez, llevaría al aventurerismo y a la temeridad, poniendo en peligro hombres y medios de muy alta calificación y toda la operación.

Aunque vemos que los hombres (en este caso Hitler y Stalin son dos ejemplos) tendemos a caer en errores parecidos cuando las circunstancias que vivimos son sensiblemente similares…